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RAMÓN 'MONCHITO' MUÑOZ. - VERDADERO TIMBALERO

Ramón 'Monchito' Muñoz Rodríguez, nació en San Juan Puerto Rico, el 6 de junio de 1932, fueron sus padres Don Rafael Muñoz Medina y doña Carmen Manuela Rodríguez, una familia musical cuyo hermano  Rafael Andrés Muñoz Rodríguez “Raffi” Muñoz, se destacó como cantante Debemos decir que don Rafael, Padre de Monchito, entre 1922 y 1924 participó como flautista en la Red Hot Papas Orchestra, agrupación activa en bailes y en proyecciones de cine mudo en el área noroeste de Puerto Rico,  iniciándose en una orquesta de su pueblo Quebradilla, llamada “Los Cuervos de la Noche”, que había fundado y dirigía el Dr. Pedro H. Hernández Vales, de profesión odontólogo, por vocación músico. 

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Por Carlos Molano Gómez
Encuentro Latino Radio 
Bogotá - Colombia
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Actualizado 2021.

Cuando Monchito, cumplía tres años, su padre, empezaba a dirigir la orquesta del Escambrón Beach, que venía siendo batuteada por don Miguel Ángel “Don Rivero” Rivera, oriundo del barrio La Cantera de Ponce. Al asumir su padre la orquesta como contrabajista y director, en el 1935, le acompaña inicialmente como pianista el señor Noro Morales Sanabia, lo que además motivó una especial amistad entre las familias. (En la foto al centro - foto familiar)  

A los siete años, "Monchito", asistió a una escuela católica y tomó lecciones de piano con Alicia Morales Sanabia, hermana de Noro Morales. En ese momento, los aprendices de percusión en Puerto Rico se iniciaban, tocando tambores trampa, el tipo de batería que usaban las bandas de jazz y pop norteamericanas, que venía imponiendo de forma especial el baterista Gene Krupa en los Estados unidos. Tony Sánchez, el baterista de Rafael, fue tutor del joven "Monchito", hasta que Sánchez fue llamado a servir en la Segunda Guerra Mundial. Cándido Segarra reemplazó a Sánchez y se convirtió en el maestro de Monchito hasta que Segarra fue reclutado.

A los diez años de edad, “Monchito”, fue el baterista en la orquesta de su padre en la inauguración del Hotel Normandía, en el 1942, al retiro de la orquesta del Escambrón Beach; acompañándolo hasta el 1944, cuando su padre con su familia decidió enrumbarse hacia Nueva York. En 1943 las bandas más populares en Puerto Rico eran las de Rafael Muñoz Medina, Mario Dumont, Moncho Usera, y Armando Castro. Además de la música latina, todos tocaron música swing de orquestas de jazz norteamericanas como las de Glenn Miller, Tommy Dorsey, Harry James, Gene Krupa y Artie Shaw. “Monchito” Muñoz se convierte en devoto seguidor de Gene Krupa, quien era en ese momento el baterista de jazz de big band más popular desde que escuchó por primera vez a Krupa (En la foto) en "Sing, Sing, Sing" (con la banda de Benny Goodman) y "drum Boogie" (Un fenómeno similar había ocurrido con Tito Puente).

Como mencionamos en 1944, a los doce años, Monchito Muñoz, se mudó con su familia a la ciudad de Nueva York, donde se instalaron en un apartamento en 164 West 108th Street, cerca de Manhattan Avenue. En las inmediaciones vivían los músicos latinos Mario Bauza, Alberto Iznaga, Steve Berrios, Chuck Duchesne, Tony Escoiles, Papi Pagani, Frankie Colón y Robert "Chinky" Olivencia.

Contaba "Monchito" (En la foto): En 1945, había un club en el East Side de Manhattan donde las bandas de Harry James, Charlie Barnet, Tommy Dorsey, Stand Keaton y otros íconos del jazz estadounidense aparecían durante dos semanas seguidas. "Un domingo, mi padre me llevó al club", dijo Monchito. "En el backstage vi un bongo y comencé a tocarlo. Gene Krupa, cuya banda era el acto principal, me escuchó e instó a su manager a convencer a mi padre de que me dejara salir de gira con su banda. Mi padre rechazó la oferta porque solo estaba quince, todavía asistía a la escuela y hablaba muy mal inglés. El señor Krupa posó para una foto con mi padre y conmigo. Meses después, fui al Strand Theatre en el centro de Manhattan para ver a la orquesta de Gene Krupa. Krupa me ofreció una fecha de grabación. Me grabaron tocando bongo en la melodía "Chiquita Banana." Cuando dejé Puerto Rico para New York en 1944, tocaba solo la batería trampa. Aprendí a tocar el timbal mientras estaba en la banda de Bartolo Hernández ".

A lo largo de 1945, Monchito Muñoz trabajó con varias bandas de rumba, todas las fechas en clubes que obtuvo del sindicato de músicos, local # 802. En  1945, Muñoz era director de un conjunto que tocaba en La Bamba Club, entre la Calle 52 y la Avenida Broadway. Dos años más tarde, este conjunto se convertiría en una orquesta que tendría entre sus integrantes al pianista Charlie Palmieri, estaba Luis Barretto en el bajo, y su hijo "Monchito" a la batería. Con este grupo se presentó también en el Tropicana Club del Bronx y otros salones de la ciudad. Los empresarios musicales Federico Pagani, Catalino Rolón y Willie Chevalier contrataron a la banda Muñoz en todos los teatros de Spanish Harlem.

En 1949, su padre don Rafael Muñoz regresó a Puerto Rico, disolviéndose la orquesta. Monchito permaneció en Nueva York como baterista de Catalino Rolón. Un año después, Muñoz reemplazó a Humberto Morales en la banda de su hermano Noro y participó en las grabaciones de Decca de The Up and Down Mambo, Sha-Wan-Ga Mambo y Cuban Mambo, que contó con el trompetista de jazz Doc Severinson. Durante sus tres años con Noro Morales, en sus días libres Muñoz tocaba la batería para las bandas de Alfredo Levy, Xavier Cugat, Miguelito Valdés, José Curbelo, Emilio Reyes, Charlie Palmieri, y Eddie Palmieri, entre otras. Antes del verano de 1952, Muñoz se unió a la banda de Tito Rodríguez y grabó con “Los Lobos del Mambo” el trabajo para Tico Records VOL 6 – TICO 115, que incluyo las piezas. Tumba y Tambo, Zambele, Levántate Manuel, Luna de miel, el Rinconcito, Mambo en Nueva York, Que coco, Se acaba el agua. 

"Contaba Monchito que cuando el chachachá se posicionó en Nueva York, en 1954, él y algunos músicos de la banda, se molestaron cuando tuvieron que tocar seis chachachás seguidos.

En el año 1951 Tito Rodríguez, había decidido, aumentar su formato de 10 músicos incorporando una secciones de saxofones y trombones ampliando la cuerda de trompetas creando su Orquesta la que tendría 18 músicos la nómina quedó integrada por: Al Stewart, Dick Smith, Harold Wegbreit y Nick Travis en las trompetas, Billy Byers, Fred Zito, Eddie Bert en los trombones (línea melódica que siempre se sostuvo), Lennie Hambra; Andy Cicalese, en los saxos altos, Buddy Arnold, Ed Wasserman en los saxos tenores, Irv Butler en en saxo barítono, los pianistas Gil Suarez y Tom Garcia, son alternados con Joe Loco, mantiene a su bajista Luisito Barretto (Que había trabajado con Monchito en la orquesta del padre del timbalero), Llegan en la percusión Luis Miranda, Chino Pozo, primo de Chano” y Uba Nieto como invitado, naturalmente la Dirección y voz a cargo de Tito Rodríguez. 

Una lujosa nómina que le permite interpretar piezas de Chico O Farril como “El Mambo Hop” y “Mambo Gee Gee”; otras como "Earthquake" de Moisés Vivanco y "Pons mambo" de Mily May. Iniciando trabajos con la RCA VÍCTOR, que como mencionamos competía con la TICO. 

Entre el 1951 y 1956 pasaron en diferentes momentos por su orquesta algunos importantes instrumentistas y voces que contribuyeron a las armonías que siempre Tito Rodríguez buscaba, ajustando el tamaño de la orquesta a las características melódicas que le colocaron en el sitial de honor que ocupó. Durante dos años a partir de 1953, "Monchito" Muñoz, acompaño a Tito Rodríguez, en todas las sesiones de grabación de la RCA" (Foto superior a la izquierda).

Entre ellos recordamos a: Willie Bobo, El hombre de Juana Díaz “Yayo el Indio”, la espléndida segunda voz de Marcelino Guerra, El Mayagüezano Vitin Avilés, El pequeño Ray Romero, Johnny “La Vaca” Rodríguez Sr, Manny Oquendo y Víctor González, como Bongoseros; Wilfredo “Chonguito” Vicente como Conguero, Julio Andino de la orquesta de Machito y Bauzá como bajista; como pianistas Charlie Palmieri y Artie Azenser; el flautista Jerry Sanfino; en el Cello Harvey Shapiro; los Violinistas Harry Melnikof, Sylvan Shulman, Gene Orlof y Sam Rand. 

El 24 de octubre de 1955, Monchito Muñoz fue el baterista de Tito Rodríguez en una película Universal Motion de 20 minutos llamada "Mambo Madness", filmada en Palm Gardens, luego ubicada en 50th Street y 8th Avenue.


Ramón “Monchito” Muñoz, como timbalero que actuará en el trabajo Dancemania en el 1957 con Tito Puente, Monchito ya había trabajado con Puente en 1954, Monchito, había sustituido a Willie Bobo en la orquesta de Tito Puente; es quien convence a Tito de contratar a Ray Barretto en sustitución de Mongo Santamaría. Bajo la dirección musical de Tito Puente, "Monchito" participa en el bongó (En la foto), a partir de la producción Dancemania Vol. 1, donde estuvieron, en la parte coral Vitin Aviles, Otto Bolivar (Cantante de Cugat) y Santitos Colón como  voz prima, el bajista fue Bobby Rodriguez,  al piano estuvo Ray Concepción, el director de la cuerda de trompetas fue el entrañable Jimmy Frisaura, un recordado saxofonista fue Rafael Palau

En 1959, cuando la orquesta de su padre Rafael Muñoz abrió en el Club La Concha de San Juan, Monchito y su familia se mudaron a Puerto Rico. Una noche, mientras tocaba la batería para la banda de su padre, el señor Charles Fisk, director musical del Hotel San Juan, se enteró de las habilidades de Muñoz en el trap y que sabía leer música, invitó a. "Monchito" a tocar en espectáculos cuya música respalda, artistas como Tony Bennett, Perry Como y Carmen McRae, por nombrar algunos. Después de tres años, el contrato de Fisk terminó. Muñoz formó un cuarteto que incluía al trompetista Juancito Torres, quien había hecho pequeñas pasantías con las orquestas de Pupi Campo y Tito Rodríguez, participando en grabaciones de las dirigidas por René Touzet, Dámaso Pérez Prado, Eddie Cano y otras formaciones y solistas. (En la foto a la derecha del pianista José Juan Piñero González, "PIJUAN")

En enero de 1980, cuando Charlie Palmieri y su familia se mudaron a Puerto Rico, Palmieri formó su grupo y el primer músico que contactó fue "Monchito" Muñoz. Desde entonces, Muñoz siempre tuvo trabajo como percusionista y el reconocimiento de su virtuosismo en la batería se notó. Monchito decía: “Mi trabajo siempre fue de noche para que mi familia pudiera vivir el día a día”

Finalmente, el conocido baterista Alex Acuña recordó en la revista mensual Drummer's de mayo de 1982: "Encontré otro excelente baterista llamado Monchito Muñoz que tocaba con Tito Rodríguez en los años 50. Me mostró la clave como cuando una melodía comienza de cierta manera, automáticamente tienes que saber qué clave usar. Por ejemplo, toma "The Peanut Vendor", yo solía comenzar con tres y él decía 'start en dos, que va con la melodía, al revés es como si tú y la melodía estuvieran peleando'. Y dije ¡GUAU! He estado tocando mal toda mi vida. Así que comencé a descubrirlo. No quiero decir nada malo sobre ellos, pero hay muchos bateristas aquí en Los Ángeles ahora que no tocan en clave, ahora yo toco las sambas correctamente. Tuve la suerte de conocer a Monchito.. Ramón “Monchito” Muñoz fallece el 17 de enero de 2017, cerca de cumplir 85 años, fecha que para muchos melómanos pasó desapercibida.

FUENTES:

Mambo Kingdom: Latin Music in New York, Max Salazar
Discografia Tito Rodriguez- Elatinradio
Fotos tomadas de Internet y archivo Elatinradio

NOTAS:

01 Don Rafael Muñoz, llevó a sus hijos Raffi y Monchito, a su orquesta contando ellos con quince y trece años, respectivamente Don Rafael Muñoz fallece en Santurce, víctima de cáncer pancreático, en el Hospital Manuel Pavía Fernández,  el 1 de septiembre de 1961, cuatro días antes de cumplir 61 años de edad.

02 El cantante Rafael Muñoz Rodríguez nació el 10 de enero de 1930. Su padre era el destacado flautista, bajista y director de orquesta don Rafael Muñoz Medina. Rafael Muñoz Rodríguez comienza su carrera en la música en 1949, reemplazando a uno de los cantantes en la orquesta de su padre. Con esa orquesta se presentó en Latinoamérica y Estados Unidos, antes de unirse en 1952 a la orquesta de Noro Morales. Luego pasaría a formar parte de la orquesta de Ramón Moncho Usera. En capítulos anteriores destacamos la carrera de Usera como uno de los Pioneros del Jazz.

Rafael Muñoz Rodríguez se presentó exitosamente durante la década de 1950 en el Club Tropicana de la Habana, Cuba. Fue un cantante muy versátil, interpretando boleros, calipsos, bossa nova, entre otros géneros. Grabó varios discos entre los que se destaca ‘Honeymoon in Puerto Rico’ (Luna de Miel en Puerto Rico). Además, fue actor y trabajó en la película, ‘Los Traidores de San Ángel’ y en la obra ‘The Fantastics’.

03 Respecto de la foto con Pijuan debemos decir que los dos ya partieron, primero lo hizo Monchito y Pijuan  fallece el 14 de marzo de 2018, en el Hospital de Auxilio Mutuo en la capital de la Isla del Encanto.


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Por Carlos Molano Gómez
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